11 Dic 2011

Mapas digitales, el nuevo espacio por descubrir

Escrito por: Gaizka Manero López el 11 Dic 2011 - URL Permanente

Los mapas siempre han tenido una importancia capital en nuestro desarrollo como seres humanos. Marcan la delimitación de nuestros Estados (al fin y al cabo uno de los modos de sociedad más desarrollados), enmarcan las naciones, los idiomas, el desarrollo Histórico de un determinado lugar, nos enseñan su orografía, su geología, sus características y su riqueza. Sobre un mapa se han marcado todas y cada una de las guerras que han azotado el mundo y a partir de uno se han firmado todos los tratados de paz. Unos son más exactos que otros, unos más interesados que otros y, la mayoría tienen una finalidad o una intencionalidad. Pero, sobre todo ello, son herramientas que han ayudado al hombre a conocerse mejor y a conocer lo que le rodea.

En la era de los satélites, de la tecnología y de lo digital, los mapas están más que nunca en nuestras vidas. Nos ayudan a decir a nuestros compañeros de red social donde estamos, nos ayudan a movernos más rápida y eficientemente de un punto a otro -gracias a los navegadores-, empleados con otras aplicaciones nos ayudan a encontrar sitios de interés y nos cuentan la historia de cada lugar. En el plano económico, sobre todo, nos sirven como una herramienta para saber cuáles son los puntos fuertes y los débiles de cada lugar. Desde las grandes multinacionales que estudian donde abrir su próximo punto de venta, hasta las empresas destinadas a los recursos naturales que estudian sobre ellos donde está la mejor veta o la mejor materia prima.

En cualquier caso, como bien publicaban en El País el día uno de este mismo mes, hay una herramienta empleada por los expertos que, sin embargo, pasa totalmente desapercibida para el gran público (normalmente asombrado con programas con más forma que contenido). Se trata de los sistemas de información geográfica (o GIS por sus siglas en inglés) y una de las empresas más importantes -y antiguas- del sector es Esri, una pequeña empresa nacida en 1969 en California y que a día de hoy cuenta con más de 6.000 empleados y 350.000 clientes en todo el mundo.

Jack Dangermond, fundador de la empresa, explica que su software -mucho más preciso que el de Google Maps, Bing o Yahoo!- ha sido utilizado por clientes tan variopintos como el Instituto Oceanográfico Español en la crisis volcánica de El Hierro o el Gobierno de Japón tras el terremoto y el tsunami que azotaron el país nipón el pasado 11 de marzo. La importancia de estos datos es tal que incluso empresas como FedEx o UPS los emplean para encontrar rutas más eficientes para sus portes.

La única mancha negra que podríamos encontrar en tan buen historial es que Esri no ha conseguido en 40 años acercar esa tecnología a los ciudadanos de a pie. Dangermond argumenta que no es ni su intención ni su tecnología. Ese papel se lo deja a servicios como Google Maps (muy extendidos los últimos cinco años gracias al boom de los dispositivos portátiles). El volumen de datos que gestiona su equipo es mucho más grande que una aplicación como la de Google. Un buen ejemplo son los miles de datos que gestionan sobre sus mapas clientes como McDonald's o Starbucks cuando deciden dónde abrir su próximo establecimiento. "Fallar sólo en 100 metros dentro de una misma calle puede ser un error fatal", concluye.

No obstante, en la era en la que lo digital y lo social se están uniendo, Esri ha puesto su particular granito de arena. En una de sus webs más visitadas, arcgis.com, el internauta puede crear su propio mapa, añadir y cruzar los datos que desee y, eso sí, sacar sus propias conclusiones. El contenido de los mapas es tan diverso como quiera el usuario, desde mensajes de Twitter emitidos en un país, hasta número de cafeterías en una ciudad. El motivo de fondo, aún así, es satisfacer mejor la demanda de sus clientes: "antes una empresa necesitaba ver un mapa y almacenarlo en un disco duro, ahora, quieren poder acceder a él desde cualquier punto con su teléfono o su tableta".

Al respecto del miedo de muchos a perder su privacidad en cuanto a su localización, Dagermond es tajante: "es hora de perder el miedo", hemos llegado un punto en el que todo lo que se mueva va a ser localizable, "si no quieres serlo, apaga los servicios de localización de Facebook, Twitter, Foursquare, etc." aunque entonces "quedarás marginado de la sociedad" que está naciendo.

De momento, frente al papel definitivo que tendrán los GIS en la integración entre movilidad y redes sociales, Apple ya ha dado un primer paso comprando la empresa sueca C3 Technologies para crear un servicio de mapas 3D en alta definición que integrará en futuros softwares y Google ha empezado a cobrar a sus desarrolladores por usar Google Maps. Parece que una nueva era ha llegado a los mapas... y a la sociedad.

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La Caverna Cibernética

Esta bitácora digital nace tras un viaje a Nueva York con mi esposa Arantxa en el verano de 2010. Tras visitar la capital del mundo vimos que, en muchos otros lugares, la tecnología es una parte absolutamente indispensable de la vida cotidiana.

Es por ello que, a partir de ahora, intentaremos descubrir juntos como la ciencia y sus avances nos hacen la vida más fácil.

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